Osos polares al borde de la extinción: se mueren de hambre

La población de osos polares está disminuyendo muy rápidamente y su extinción puede estar más cerca de lo que pensamos. Esto es lo que reveló una nueva encuesta realizada por Universidad de California Santa Cruz, en colaboración con el Servicio Geológico de EE. UU..

Según el estudio, estos animales enfrentan una lucha cada vez mayor para encontrar suficiente alimento para sobrevivir, mientras que el cambio climático está transformando constantemente su hábitat.

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El nuevo estudio muestra que los osos polares tienen tasas metabólicas más altas de lo que se pensaba anteriormente, y un número creciente de osos no ha logrado capturar suficientes presas para satisfacer sus necesidades energéticas.

El estudio publicado recientemente en Ciencias, revela los mecanismos fisiológicos subyacentes a las disminuciones observadas en las poblaciones de osos polares.

“Hemos documentado la disminución de las tasas de supervivencia, la condición corporal y la población de los osos polares durante la última década”, dijo el primer autor Anthony Pagano, estudiante de doctorado en UC Santa Cruz. “Este estudio identifica los mecanismos que impulsan estas caídas al analizar las necesidades energéticas reales de los osos”.

Pagano, quien también es biólogo de vida silvestre del USGS, realizó el estudio como parte de su doctorado, en colaboración con Terrie Williams y Daniel Costa, profesores de ecología y biología evolutiva.

Los investigadores rastrearon el comportamiento, el éxito de la caza y la tasa metabólica de los osos polares adultos sin cachorros mientras cazaban en el hielo marino del mar de Beaufort en primavera. Con cámaras colocadas en los collares de los osos, grabaron videos, posiciones y niveles de actividad por un período de 8 a 11 días, además de monitorear la cantidad de energía consumida por los osos.

Las tasas metabólicas fueron en promedio un 50% más altas que las registradas en estudios anteriores. Cinco de los nueve osos en el estudio también perdieron algo de masa corporal (hasta 20 kg durante un período de estudio de 10 días), lo que significa que no estaban capturando suficientes presas ricas en grasa para satisfacer sus demandas de energía.

Todo esto sucedió de abril a julio, cuando los osos polares capturan a la mayoría de sus presas y acumulan gran parte de la grasa corporal que necesitan durante todo el año.

¿Qué tiene que ver el cambio climático con esto?

Su papel es, lamentablemente, muy importante. El calentamiento global está provocando que el hielo marino del Ártico se derrita, lo que obliga a los osos polares a viajar distancias más largas para asegurarse alimentos y gastar más energía durante el verano, ayunando incluso cuando el hielo regresa a la plataforma continental en el otoño.

En otras áreas, como la Bahía de Hudson, la mayoría de los osos se trasladan a tierra cuando el hielo marino se retira. Allí, el calentamiento del Ártico pasó factura a principios del verano. El hielo regresa en el otoño, lo que obliga a los osos a pasar más tiempo en tierra.

“En cualquier caso, es una cuestión de cuánta grasa pueden acumular antes de que el hielo comience a derretirse y, por lo tanto, cuánta energía necesitan gastar”, dijo Pagano.

Los investigadores del USGS han estado estudiando osos polares en el mar de Beaufort desde la década de 1980. Su última estimación de población indica que el número ha disminuido en aproximadamente un 40% en los últimos 10 años.

“Descubrimos que los osos polares en realidad tienen necesidades de energía mucho más altas de lo esperado, necesitan capturar muchos animales”, dijo.

Osos polares hambrientos, no era exactamente nuevo para nosotros, pero ahora es la ciencia la que confirma este hecho.

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